Newswise — Dedicated in 1962 and retired in 2017, the McMath-Pierce Solar Telescope at Kitt Peak National Observatory (KPNO), a Program of NSF’s NOIRLab, in southern Arizona was used to make numerous scientific discoveries about the Sun, the Moon, and the planets, including detecting water vapor on the Sun. In 2018, the National Science Foundation (NSFawarded a $4.5 million grant to convert the facility into a unique outreach center that will provide the public with new ways to experience the cutting-edge research being carried out at KPNO and NSF’s other astronomy facilities around the globe.

“Instead of getting the wrecking ball, the McMath-Pierce is going to be transformed,” said Bill Buckingham, Project Director for Windows on the Universe. “It’s being given a new mission, which is just as important as research, to demonstrate why the public should support astronomy research. I don’t know of any other retired federal telescope being repurposed like this before in the US.”

Visitors to the center will explore the wide variety of research carried out at NSF’s astronomy facilities, including KPNO, Cerro Tololo Inter-American Observatory, the international Gemini ObservatoryVera C. Rubin Observatory, and the Daniel K. Inouye Solar Telescope — all managed by AURA — as well as the Very Large Array (VLA), Atacama Large Millimeter/submillimeter Array (ALMA), South Pole TelescopeIceCube Neutrino Observatory, and Laser Interferometer Gravitational-Wave Observatory (LIGO). The center will ultimately feature a digital planetarium, interactive exhibits, and a Science On a Sphere display. Part of the center’s mission is to convert data, images, and video from NSF observatories into formats that can be shared and displayed in planetariums and Science On a Sphere exhibits around the world, expanding the center’s reach globally. The center will also preserve three solar telescopes (called heliostats) and a control room from the McMath-Pierce observatory, to give visitors the experience of being at a telescope and participating in research carried out at NSF facilities. 

“This is a unique and distinctive 10-story structure that extends deep underground, and it was also used by Apollo astronauts to examine the Moon’s surface,” said Buckingham [1]“There is no other outreach facility with this kind of history and architecture.”

Much work is needed to turn the research observatory into a public museum that can host exhibits and also be comfortable, safe, attractive, and functional for guests visiting from around the world. The first step, which has begun, is to identify and safely remove hazardous materials from the building. After that, workers from the W.E. O’Neil Construction Company of Tucson, Arizona, will begin to knock down walls to convert small rooms — once used as offices, workshops, photographic darkrooms, and other science and engineering spaces — into large rooms that will host interactive exhibit galleries and astronomy visualization theaters. Plumbing will be added for public restrooms and water fountains, along with heating, ventilation, and air conditioning systems. Internet connections will be installed in addition to new lighting, carpeting, and acoustic upgrades. In all, more than 750 square meters (8000 square feet) of space within the former observatory will be modified. This work is expected to take six to eight months to complete. It will then take an additional 10 to 12 months to install the theaters and exhibits. Windows on the Universe is expected to open to the public in 2023.

“We are excited to see the transformation of this iconic building into a new educational facility on Kitt Peak,” said Chris Davis, NSF Program Officer for NOIRLab. “Through the Windows on the Universe Center, NSF’s NOIRLab will be better able to share the awesome results of US astronomy facilities across the globe.”

Kitt Peak National Observatory and the McMath-Pierce facility are located about 80 kilometers (50 miles) west of Tucson, Arizona, in the Schuk Toak district on Tohono O'odham Nation land. Windows on the Universe and its exhibits are being developed in consultation with educators and leaders of the Tohono O'odham Nation. We are privileged to conduct research on Ioligam Du’ag (Kitt Peak) and acknowledge the Tohono O'odham Nation as the original stewards of these lands.

At present, Kitt Peak National Observatory is closed to the public in response to the COVID-19 pandemic. However, the Kitt Peak Visitor Center could reopen on-site nighttime programs to the public in November 2021 and daytime programs could return in spring 2022, if conditions allow. 

Learn more about Windows on the Universe in a recent Live from NOIRLab online presentation by Bill Buckingham called Opening Your Windows On The Universe.


[1] As part of their training to explore the Moon, Apollo astronauts visited KPNO and observed the Moon using the McMath-Pierce Solar Telescope, comparing their observations with photographs of the lunar surface. 

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NSF’s NOIRLab (National Optical-Infrared Astronomy Research Laboratory), the US center for ground-based optical-infrared astronomy, operates the international Gemini Observatory (a facility of NSFNRC–CanadaANID–ChileMCTIC–BrazilMINCyT–Argentina, and KASI–Republic of Korea), Kitt Peak National Observatory (KPNO), Cerro Tololo Inter-American Observatory (CTIO), the Community Science and Data Center (CSDC), and Vera C. Rubin Observatory (operated in cooperation with the Department of Energy’s SLAC National Accelerator Laboratory). It is managed by the Association of Universities for Research in Astronomy (AURA) under a cooperative agreement with NSF and is headquartered in Tucson, Arizona. The astronomical community is honored to have the opportunity to conduct astronomical research on Iolkam Du’ag (Kitt Peak) in Arizona, on Maunakea in Hawai‘i, and on Cerro Tololo and Cerro Pachón in Chile. We recognize and acknowledge the very significant cultural role and reverence that these sites have to the Tohono O'odham Nation, to the Native Hawaiian community, and to the local communities in Chile, respectively.



Comienza la construcción del Centro de Extensión en Astronomía de NOIRLab “Windows on the Universe”

El telescopio solar McMath-Pierce del Observatorio Nacional de Kitt Peak, en Arizona, se transformará en una instalación de divulgación como ninguna otra.

Lo que alguna vez fue el observatorio solar más grande del mundo ahora se convertirá en una instalación única en su tipo para compartir las maravillas de la astronomía con personas de todo el mundo, luego del inicio de los trabajos de remodelación del Telescopio Solar McMath-Pierce en el Observatorio Nacional de Kitt Peak, para convertirse en el futuro Centro de Extensión en Astronomía de NOIRLab “Windows on the Universe”.

Diseñado en 1962 y retirado en 2017, el telescopio solar McMath-Pierce, en el Observatorio Nacional Kitt Peak (KPNO), un programa del NOIRLab de NSF, en el sur de Arizona, se utilizó para realizar numerosos descubrimientos científicos sobre el Sol, la Luna y los planetas, como la detección de vapor de agua en el sol. En 2018, la Fundación Nacional de Ciencia de los Estados Unidos (NSF por sus siglas en inglés) otorgó una subvención de $4,5 millones de dólares para convertir la instalación en un centro de divulgación único que brindará al público nuevas formas de experimentar la investigación de vanguardia que se lleva a cabo en KPNO y en otras instalaciones de astronomía de NSF alrededor del mundo.

"En lugar de demolerse, el McMath-Pierce se va a transformar", dijo Bill Buckingham, director de proyectos de Windows on the Universe. “Se le ha dado una nueva misión, que es tan importante como la investigación, y consiste en demostrar por qué el público debería apoyar la investigación astronómica. No sé de ningún otro telescopio federal retirado que haya sido reutilizado como éste, en los Estados Unidos".

Los visitantes del centro podrán explorar la amplia variedad de investigaciones llevadas a cabo en las instalaciones de astronomía de NSF, incluyendo KPNO, el Observatorio Interamericano Cerro Tololo, el Observatorio Internacional Gemini, el Observatorio Vera C. Rubin y el Telescopio Solar Daniel K. Inouye, todos administrados por AURA, así como también de otros centros de investigación como el Very Large Array (VLA), el Atacama Large Millimeter / submillimeter Array (ALMA), el South Pole TelescopeIceCube Neutrino Observatory y el Laser Interferometer Gravitational-Wave Observatory (LIGO). El centro también contará con un planetario digital, exhibiciones interactivas y una exhibición de Science On a Sphere, un sistema de proyección para que las personas puedan conocer más sobre la Tierra. Parte de la misión del centro es convertir datos, imágenes y videos de los observatorios de NSF en formatos que se puedan compartir y mostrar en planetarios y exhibiciones de Science On a Sphere en todo el mundo, expandiendo el alcance del centro a nivel mundial. El centro también preservará tres telescopios solares (llamados heliostatos) y una sala de control del observatorio McMath-Pierce, para brindar a los visitantes la experiencia de estar ante un telescopio y participar en investigaciones realizadas en las instalaciones de NSF.

“Esta es una estructura única y distintiva de 10 pisos que se extiende a gran profundidad bajo tierra, y también fue utilizada por los astronautas del Apolo para examinar la superficie de la Luna”, explicó Buckingham [1]. "No hay otra instalación de divulgación con este tipo de historia y arquitectura".

Se necesita mucho trabajo para convertir el observatorio de investigación en un museo público que pueda albergar exhibiciones y que también sea cómodo, seguro, atractivo y funcional para los visitantes de todo el mundo. El primer paso, que ya se inició, consiste en identificar y eliminar de manera segura los materiales peligrosos del edificio. Después de eso, los trabajadores de la compañía W.E. O'Neil Construction Company de Tucson, Arizona, van a derribar algunos muros para convertir habitaciones pequeñas, que alguna vez se usaron como oficinas, talleres, cuartos oscuros fotográficos y otros espacios de ciencia e ingeniería, en grandes salas que albergarán galerías de exhibiciones interactivas y teatros de visualización astronómicos. También se van a agregar baños públicos y fuentes de agua, junto con sistemas de calefacción, ventilación y aire acondicionado. Se instalarán conexiones a Internet además de nueva iluminación, alfombras y mejoras acústicas. En total, se modificarán más de 750 metros cuadrados (8.000 pies cuadrados) de espacio dentro del antiguo observatorio. Se espera que este trabajo tarde de seis a ocho meses en completarse. Luego, se necesitarán de 10 a 12 meses adicionales para instalar los teatros y las exhibiciones. Se espera que Windows on the Universe se abra al público en 2023.

“Estamos muy emocionados de ver las transformaciones de este icónico edificio en una nueva instalación educativa en Kitt Peak”, expresó Chris Davis, Jefe de Programas de NSF para NOIRLab. “A través del centro Windows on the Universe, NOIRLab de NSF estará en mejores condiciones de compartir los asombrosos resultados de las instalaciones de astronomía de los Estados Unidos alrededor del mundo”.

El Observatorio Nacional de Kitt Peak y las instalaciones de McMath-Pierce se encuentran a unos 80 kilómetros (50 millas) al oeste de Tucson, Arizona, en el distrito de Schuk Toak en la tierra de la Nación Tohono O'odham. El centro Windows on the Universe y sus exhibiciones se están construyendo con la asesoría de educadores y líderes de la Nación Tohono O'odham. Tenemos el privilegio de realizar una investigación sobre Ioligam Du’ag (Kitt Peak) y reconocer a la Nación Tohono O'odham como los administradores originales de estas tierras.

Actualmente el Observatorio Nacional de Kitt Peak está cerrado al público como respuesta a la pandemia de COVID-19. Sin embargo, el Centro de Visitas de Kitt Peak podrá reabrir los programas nocturnos en el sitio al público en noviembre de 2021 y posiblemente los programas diurnos podrán retornar en la primavera de 2022, si las condiciones lo permiten.

Para conocer más sobre Windows on the Universe puede ver una reciente presentación en línea de En Vivo desde NOIRLab, en nuestro canal de Youtube, ofrecida por Bill Buckingham, llamada Opening Your Windows On The Universe.


[1] Como parte de su entrenamiento para explorar la Luna, los astronautas del Apolo visitaron KPNO y observaron la Luna utilizando el Telescopio McMath-Pierce Solar Telescope, comparando sus observaciones con fotografías de la superficie lunar.

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NOIRLab de NSF (Laboratorio Nacional de Investigación en Astronomía Óptica-Infrarroja de NSF), el centro de EE. UU. para la astronomía óptica-infrarroja en tierra, opera el Observatorio internacional Gemini (una instalación de NSFNRC–CanadaANID–ChileMCTIC–BrasilMINCyT–Argentina y KASI – República de Corea), el Observatorio Nacional de Kitt Peak (KPNO), el Observatorio Interamericano Cerro Tololo (CTIO), el Centro de Datos para la Comunidad Científica (CSDC) y el Observatorio Vera C. Rubin (operado en cooperación con el National Accelerator Laboratory (SLAC) del Departamento de Energía de Estados Unidos (DOE). Está administrado por la Asociación de Universidades para la Investigación en Astronomía (AURA) en virtud de un acuerdo de cooperación con NSF y tiene su sede en Tucson, Arizona. La comunidad astronómica tiene el honor de tener la oportunidad de realizar investigaciones astronómicas en Iolkam Du’ag (Kitt Peak) en Arizona, en Maunakea, en Hawai‘i, y en Cerro Tololo y Cerro Pachón en Chile. Reconocemos y apreciamos el importante rol cultural y la veneración que estos sitios tienen para la Nación Tohono O’odham, para la comunidad nativa de Hawai‘i y para las comunidades locales en Chile, respectivamente.